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Cantante, actor y figura política, Blades nació el 16 de Julio de 1948, en la ciudad de Panamá, República de Panamá.
Desde temprana edad, Blades estuvo expuesto a la música gracias a sus padres. Su madre, Anoland Bellido de Luna, nacida en Cuba tocaba el piano. Su padre, Rubén Blades, nacido en Colombia tocaba la percusión. Su abuela paternal también tuvo gran influencia sobre el cantautor.
"Mí abuela Emma, la cual estaba conmigo todo el tiempo, inculcó en mí el sentido de justicia, y el que todos podemos servir como parte de la solución. Esta es la perspectiva con la cual yo me desarrollé y la fundación que me ayudó a ir hacia adelante." Durante su adolescencia, su familia fue relativamente de bajos recursos. En esos días también habían disturbios políticos en el país, particularmente relacionados al Canal de Panamá y las relaciones con los Estados Unidos. "Ellos hicieron de amigos, enemigos. Todavía en el día de hoy, esa es la compasión de la política de Estados Unidos en Latinoamérica."
El había crecido en la cultura de los Estados Unidos y en el rock and roll. Pero en 1964, 21 civiles fueron asesinados y cientos fueron heridos en demostraciones estudiantiles a manos de soldados estadounidenses, cuando los estudiantes trataron de izar la bandera de Panamá junto a la de Estados Unidos en el Balboa High School. Este evento fue traumático para la nación y profundamente influenció a Blades.
La situación abrió sus ojos y como muchos en Panamá los cuales habían sido pro-estadounidenses, Rubén empieza a cuestionar la situación política y social. Después de este "despertar político", continúa sus estudios y eventualmente ingresa en la facultad de leyes de la Universidad de Panamá.
Mientras tanto, sus inclinaciones musicales lo incitan a cantar con grupos musicales como El Conjunto Latino de Papi Arosemena. También participa ocasionalmente con Los Salvajes del Ritmo y Bush y sus Magníficos, llegando a cantar en grabaciones para ambos grupos. Pero presiones por parte de los profesores de la universidad, lo obligan a abandonar el canto por un tiempo.




En 1968, la Universidad de Panamá cierra debido a problemas políticos, lo que hace que Rubén tome la decisión de viajar a la ciudad de Nueva York y contacte a Pancho Cristal, el productor de Cheo Feliciano. Cristal había escuchado a Blades cantar en Panamá y le ofrece hacer una grabación con la Orquesta de Pete Rodríguez. De Panamá a New York sale al mercado en 1970, pero sin llamar mucho la atención. A pesar de los contínuos problemas políticos y económicos en Panamá, Blades regresa al país para terminar su carrera en leyes cuando la universidad reabre sus puertas.
Inmediatamente después de graduarse, se reúne con su familia en Miami, y luego vuelve a Nueva York, para así desarrollar más su música. El tomó el único trabajo disponible en la Fania Records en Nueva York, el de cartero. Ellos no querían grabarme. Yo tenía que empujar un carro lleno de correo desde la 57 y Broadway hasta la 52 todos los días."
Mientras que el trabajo no era encantador y completamente lo alejaba de su música, le dio los contactos con gente importante en el campo musical latino de Nueva York. Otros intérpretes, como Richie Ray y Bobby Cruz, Ismael Miranda ya habían grabado composiciones escritas por Rubén, pero su verdadero toque de suerte vino cuando Ray Barretto en busca de un cantante para su banda, le da el puesto de vocalista a Blades. A Barretto le aconsejan que Rubén sería la persona que él andaba buscando, y le da una audición. El resultado fue la renuncia de Blades a su puesto en el cuarto del correo de la Fania y su inmediata integración como vocalista al grupo de Barretto. Luego graba junto a Tito Gómez en el álbum "Barretto" (1975). Participa como invitado en otras grabaciones de la Fania, y con la Fania All-Stars.


En su primer álbum con Colón, Metiendo Mano (1977), dos canciones sobresalen: "Plantación Adentro" y "Pablo Pueblo". Ambas canciones impactan a los seguidores y conocedores de la música salsa, al igual que a experimentados músicos, por la visión de Blades de los problemas sociales.
El siguiente álbum, Siembra (1978), expande la visión social y musical del primer álbum. Las repercusiones de las canciones "Pedro Navaja" y "Plástico" llevan la producción al puesto más alto entre los álbumes de música salsa del ano. El álbum vende más de un millón de copias y llega al primer puesto en las listas de éxitos musicales de la mayoría de los países de habla hispana (disco de oro y platino) al igual que en los Estados Unidos. La canción número uno en las carteleras musicales "Pedro Navaja" hace al público darse cuenta de la influencia enorme que la música salsa podía tener como vehículo de comentario social. La reacción del público fue instantánea e irresistiblemente positiva.
"De repente se tenía un álbum el cual confrontaba problemas y eso era algo inaudito en ese entonces." El famoso álbum es luego seguido por dos más, Maestra Vida (1980), un drama musical de dos partes utilizando personajes los cuales exploraban los problemas sociales en una forma bien personal. En 1982, Blades descubre su talento como actor en el cine. El dueno de la Fania Jerry Massucci le ofrece un papel protagónico en una película de bajo costo la cual Massucci estaba produciendo titulada: "The Last Fight" (La Ultima Pelea) dirigida por Fred Williamson.
"Yo hice el papel de un boxeador el cual también cantaba, para así vender algunos discos." A pesar de que la película no tuvo impacto comercial, hizo que Blades se interesara en el medio cinematográfico y empezara una exitosa carrera como actor de cine.


Sin embargo, su experiencia como actor no lo alejan de su carrera musical, ni tampoco de su contínuo interés en la música latina. Después de seis anos con Willie Colón, Blades decidió formar su propia banda musical para así poder desarrollar sus propias ideas musicales. Su descontento con las prácticas de negocios por parte de la Fania Records habia aumentado y lo llevó a firmar contrato con Elektra Records. Empieza con la agrupación llamada Seis del Solar, experimentando con formatos nuevos y únicos en la música salsa. Eliminó los instrumentos de viento y bronze y utilizó ciertas corrientes más cercanas a la música rock. Junto a Seis del Solar, grabó Buscando América (1984). El álbum incluyó varias canciones exitosas, entre ellas, el tema principal Buscando America.
"Yo deseaba hacer un álbum urbano-americano, el cual pudiera ser apreciado por cualquier habitante de una ciudad americana, y al mismo tiempo pudiera atraer personas, que no se habían identificado con la música salsa, un poco más cerca a nosotros." Después de este grande éxito, Rubén decidió tomar un tiempo para asistir la Escuela de Leyes de la Universidad de Harvard, con el propósito a largo plazo de regresar a Panamá con las credenciales de ser tomado en serio. Recibió su doctorado en Leyes Internacionales en 1985.
"Yo necesitaba algo para hacerme humilde, y créanme, esa escuela, la cual no era ningún "picnic", lo hizo." El documental "The Return of Ruben Blades" captura su graduación y su regreso a la música.
Su siguiente álbum Escenas (1985,) le trae su primer grammy. Luego junto a Seis del Solar crea el álbum Agua de Luna (1987) con canciones inspiradas en una serie de cuentos cortos por el renombrado autor colombiano, Gabriel García Márquez. Blades no se detiene, y de nuevo, explorando nuevos horizontes, empieza a indagar más a fondo en la música rock, en esfuerzo de incorporar nuevas facetas en su desarrollo musical. Hace un álbum, Nothing But the Truth (1988,) íntegramente en Inglés junto a artistas como Lou Reed, Elvis Costello y Sting, los cuales tomaron interés en su trabajo de fusión del rock con la música tropical o afro-cubana.



Mientras tanto, la devoción a sus raíces continúan, cuando el grupo Seis del Solar se convierte en Son del Solar. Al mismo tiempo, Blades continúa explorando la trayectoria de los problemas sociales en Latinoamérica usando la música como vehículo. En su nuevo álbum Antecedente (1988) se incorpora la sección de bronze (trombones) las cuales le dan a las canciones más velocidad y movimiento, y alinean el sonido con una banda típica de música afro-cubana. Su esfuerzo trae grandes éxitos junto a otro premio Grammy.
Su carrera cinematográfica también continúa en 1985, con su segunda película "Crossover Dreams" donde también escribe el tema musical principal. Su papel era el de un músico hispano tratando de introducirse en el mercado norteamericano. Rubén también co-escribió el argumento de la película. Fue criticamente aclamada y salió al mercado como una película independiente exitosa.
"No tengo las suficientes palabras de agradecimiento para la gente de East Harlem. Nos traían sopa y nos dejaban filmar en sus hogares a cambio de que nosotros se las pintaramos. Todos en la comunidad cooperaron. Fue un esfuerzo latino hecho por nosotros para ayudarnos a nosotros."
Mientras que esta exposición al cine lo hacían un mejor actor, su interpretación tan convincente, confundía a muchos sobre las metas de su carrera. La actuación en la película muchas veces erróneamente es clasificada como su autobiografía. Pero ofertas de papeles cortos en varias producciones cinemátograficas importantes empezaron a llegar; todos basados en la fuerza y convicción de sus actuaciones. Esto hace que Blades se mude a California donde adquiere una medida de prestigio como actor de cine, apareciendo en películas con Richard Pryor, Whoopi Goldberg, Jack Nicholson, y otros grandes de Hollywood.
Su primera actuación de importancia se da en "The Milagro Beanfield War", dirigida por Robert Redford. Le seguía un papel protagónico en "Dead Man Out", como un asesino condenado a muerte, el cual le acredita el premio ACE como mejor actor para películas producidas para televisión por cable.
Otros créditos de actuación incluyen: The Two Jakes (1990), Mo' Better Blues (1990), The Super (1991), Crazy From The Heart, "The Josephine Baker Story" (both 1991), ambas nominándolo para los premios Emmy. "One Man's War (1991), A Million to Juan (1994), Color of Night (1994), Scorpion Spring (1996), Chinese Box (1997), The Devils Own (1997), el musical de Broadway, "The Capeman" por Paul Simon, "Cradle Will Rock" (1999), "All the Pretty Horses" (2000), la serie de televisión "Gideon's Crossing" (2000), "Assassination Tango" (2002), y "Maldonado Miracle" (2003.)
"Empezé a actuar por mi propia convicción, sin embargo, cuando me envuelvo en algo, trato de aprender todo lo necesario, y lo que aprendí en Hollywood y la televisión en este país es que uno no puede sentarse a esperar a que las oportunidades le vengan a uno." 1991 ve el lanzamiento oficial de Caminando con Son del Solar, seguido de Amor y Control (1992.) Este álbum fue dedicado a su madre, la cual había fallecido un ano antes y marcó así el final de su asociación con el grupo musical Son del Solar. Estas producciones continuaron demostrando que la música salsa podía ser algo más que música de escape o sólo entretenimiento. Eran un mecanismo para el comentario social y un instrumento de cambio. Al mismo tiempo, Rubén, estaba listo para regresar a Panamá, deseando tener un efecto directo sobre la gente de la cual el había estado cantando por muchos anos.
Fiel a su activismo social, Rubén Blades, se postula a la presidencia de Panamá en 1994, como el fundador y cabeza del partido político Movimiento Papá Egoró. Se postula en una plataforma de igualdad social basada en el sentido de ética e igualdad entre los grupos sociales y culturales de todas las clases económicas.
En el 2000, fué nombrado Embajador de Buena Voluntad ante las Naciones Unidas, y hizo una gira por varias universidades de Estados Unidos dando charlas en contra del racismo. Después de su postulación a la presidencia, Blades vuelve su atención a la música produciendo la trilogía de grabaciones ganadoras del premio Grammy: La Rosa de los Vientos, con músicos y compositores panamenos, los cuales se enfocan hacia una unidad entre ritmos variados y estilos de la música latina, como evidencia en la canción
 La Rosa de los Vientos; Tiempos con el grupo costarricense Editus, en el cual se incorporan elementos de música clásica contemporánera y jazz; y Mundo, esta vez con Editus Ensemble y otros artistas, fusionando instrumentos y ritmos irlandeses, árabes y afro-cubanos. La canción Estampa refleja sus ideas de que toda la música, sea de cualquier cultura, está conectada. Este álbum puede ser considerado como el magnum opus de su carrera musical.


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